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【讀書筆記】經濟學家寫給一般人的經濟學百科《經濟學的思考方式》

圖片來源:博客來

一般的經濟學教科書充斥著專業名詞、圖表和公式,即便想讀,也很容易被這些內容勸退,美國經濟學家湯瑪斯‧索維爾 (Thomas Sowell) 寫了《經濟學的思考方式》(前兩版叫「簡單經濟學」)給一般人讀,目前已經出了五版(中文三版)。

這本書分為三個部分:

  • 第一個部分:從第 1 章到第 4 章,用淺顯易懂的方式解釋「經濟學是什麼」。
  • 第二個部分:第 5 章到第 23 章解釋在新聞中經常出現那些「經濟學名詞」,有些我們在課本上看過,比如入超出超、GDP 等,這本書除了名詞釋義,也會解釋經濟學家如何看待這些名詞及背後的意義。
  • 第三個部分:從第 24 章到第 27 章,談談經濟學的迷思與發展史。

我個人認為,這本書應該仔細的讀第一個部分,再讀第三個部分,最後才通讀第二個部分。推薦第 16 章到第 23 章的國民經濟和國際貿易,有助於理解經濟議題及相關新聞。

這篇文章會從「什麼是經濟學」開始,介紹作者的背景,再簡單介紹 4 個經濟學思考及 3 種實用概念,最後會是我個人對這本書的看法和延伸書單。

什麼是經濟學?

「經濟學是研究如何使用不同用途的稀有資源的學問。」

英國經濟學家萊昂內爾.羅賓斯(Lionel Robbins)

在亞當‧斯密 (Adam Smith, 被譽為經濟學之父) 寫下《國富論》以前,人們尚未使用「經濟學」這個名詞,在當時為大眾熟知的是政治學的一個分支「政治經濟學」,主要關注政府如何收集和花費金錢,而亞當‧斯密衝破這個藩籬,談論私營經濟和企業如何創造國家的財富,如此,「經濟學」這門學科便誕生了。

經濟學跟 3 種元素息息相關:

  • 稀少性
    • 如果把每個人想要的都加總起來的話,結果往往會遠超過實際數量。因此,「需求得不到滿足」會內嵌於所有經濟制度中,區別只在進行權衡取捨的方法不同,而權衡取捨是任何經濟制度都不能避免的。
    • 資源是有限的,可同時也具備「可替代性」,就像水可以用來製造冰塊,也可以用來製造水蒸氣,同時還可以與其他東西結合,生產許多混合物和化合物。大部分的資源都具備「可替代性」,包括人力資源。
  • 生產力:從原始的稀有資源到產出,也就是「由輸入轉輸出」的整個過程。
  • 人類行為:我們如何分配資源與產出。

因此,談論一個國家的經濟政策,就是在談「如何有效運用具有替代用途的稀有資源」。土地、勞動人力、資本和其他資源等,都可以用來製造產出,以決定一個國家的生活水準,而經濟學家就是在研究使用上述資源的相關決策對我們產生的影響。

關於經濟學,你可能需要知道:

  • 經濟學不能教人如何賺錢、如何經營企業和預測股市波動。
  • 立意良好的經濟政策也可能帶來災難,要看政策刺激出什麼樣的誘因,而非可能發生的結果。
  • 經濟學是系統性的因果分析,看的是整體。
  • 經濟決策並不單指金錢,只要是跟「分配有限資源」有關都算。
  • 沒有經濟決策可以解決問題,通常只能在權衡取捨中緩和問題。

你可能會有點訝異的是,亞當‧斯密其實是一位哲學教授,在他之前提過經濟問題的人,有哲學家、神學家、貴族和股票經紀人等。所以,經濟問題不一定要經濟學家才能談。

高中輟學的黑人經濟學家 湯瑪斯‧索維爾 (Thomas Sowell)

我認為在讀一個經濟學家的理論之前,有必要了解他的成長背景和經濟流派,所以中間插播了這本書作者湯瑪斯‧索維爾 (Thomas Sowell) 的介紹。

索維爾出生於美國一個貧窮的黑人家庭,父親早逝,母親從事女僕工作,家中共有 4 個孩子,因此早早便被伯祖母領養。在童年時期,他幾乎沒看過白人。9 歲時搬到紐約,升高中時,考上紐約當時最有名的史岱文森高中(跟建中差不多),是家族中唯一一個讀超過六年級的人。

但這並不代表他的人生就此一帆風順。高一那年,他和伯祖母大吵一架,離家出走的他只能輟學,去住流浪漢的收容所,並開始打零工,後在身無分文的情況下參加韓戰,由於攝影方面的才能,成為海軍陸戰隊的攝影師。

退伍之後,他在華盛頓特區擔任基層公務員,同時報名一所歷史悠久的黑人學院的夜間課程,接著,他以優異的入學成績和兩位教授的推薦函進入哈佛大學就讀,並高分畢業。之後,又取得哥倫比亞大學的碩士學位、芝加哥大學的經濟學博士學位。

他有幾個特點:

  • 由於成長經歷,他 20 多歲時是馬克思主義者,最早寫的書也和此有關,但擔任基層公務員後,他放棄了馬克思主義經濟學。
  • 因在芝加哥大學取得博士學位,被視為芝加哥經濟學派(新古典經濟學)的代表。
  • 支持自由市場經濟及資本主義,反對設定最低工資、價格管制等政府干預的凱因斯派經濟政策。
  • 一生寫了 10 多本書,包括社會議題、種族歧視、政治立場等,其中,因兒子有閱讀障礙的問題而寫的《 Late-Talking Children 》及《愛因斯坦綜合症》專業研究甚至受到世界知名語言學家史蒂芬‧平克的大力讚揚。(參考來源)

所以,他在書中有時會提到馬克思說的話來支持自己的論點,例如:「和許多其他的左派人士不同,馬克思並不認為資本家控制著經濟,反之他認為『自由競爭會把資本主義生產的內在規律,當作外部的強制規律,而對每個資本家發揮作用』。」

經濟學思考 1:供給理論

圖片來源:《懶人圖解經濟學》P35

最基本且最明顯的經濟學原理,莫過於人們傾向在價格較低時多買一點,及在價格較高時少買一點的事實。同樣的,生產商品或提供服務的人傾向在價格較高時多供給一點,在價格較低時少供給一些。

當人們試圖量化某個國家對某項產品或服務的需求時,都忽略了一項事實,那就是並沒有固定且客觀的「需求」,人們在價格較低時想要更多,而在價格較高時要的較少,需求量很少是固定的,甚至從來就不是固定的。

例如:以色列集體農場裡的公社生活,電力和食物都不收費,造成人們經常懶得在白天關掉電燈,而且成員會從外面帶朋友到集體農場共用三餐,但當集體農場開始收取電力和伙食的費用後,兩者的消耗量就大幅下滑。

同樣的,供給量也不是固定不變

當探勘、開採和處理的成本能夠壓低時,原油價格下滑,低產量的油井就會關閉,但要是油價止跌回升,或降低了處理成本,這些油井就會恢復營運,因此,原油的供給量不是固定的,其他類似的事物也是如此。

作者認為,只要人們可以自由地把錢花在認為適合自己的東西上,反映供需價格的變化,便會將資源引導至需求最多的地方。在實質交易中,價格是買賣雙方共同同意的,任何無法提供與競爭對手同樣誘人交易的人,可能根本找不到人進行交易。

但當企業大到「寡占」和「壟斷」的程度時,這種由市場調整的價格機制便會被打破。美國著名的石油大亨洛克斐勒掌管的「標準石油」,就曾利用削價競爭、賄賂政界、威脅運輸鐵路業者、斷絕對手必要耗材、收購破產公司等手段壟斷行業,直到反托拉斯法將標準石油拆分成 34 家新公司為止。有意思的是,洛克斐勒晚年生活簡樸,也是美國首位資助學校、醫院等的富豪。

話雖如此,可自由市場仍有其必要性──不管打字機的品質有多好或技術多麼純熟,當大眾能透過其他選項達到相同或更好的結果時,就不再想要打字機了。不論在什麼時代,要是新產品或新的生產方法能提高生活水準,就意味著資源會從一些人手裡轉移到另一些人手裡。

經濟學思考 2:通貨緊縮與通貨膨脹

經濟學的兩種通膨
圖片來源:《懶人圖解經濟學》P91

通貨膨脹

指的是「整個市場的需求大於整個市場的供給」,所以單一物價的變動不代表「通貨膨脹」,不過,「供給減少」和「需求增加」都有可能造成通貨膨脹的問題。

  • 總需求增加:稱為「需求拉動型的通貨膨脹」,總體的消費需求增多,代表景氣轉好,畢竟一個人的消費是另一個人的薪水。
  • 總供給減少:稱為「成本推動型的通貨膨脹」,由於供給成本上漲(如原物料和運費),當製造成本過高,就只能提高銷售價格。廠商不願意增加產量,也不願意降價,就導致失業率升高,最終變成高失業率、高物價的「停滯性通膨」。

通貨膨脹率通常用消費者物價指數的變化來衡量,不過,消費者物價指數只是一個整體的近似值,因為不同物品的價格變化是不一樣的。例如,到 2006 年 3 月以前的十二個月內,美國的居民消費價格上漲了 3.4 %,這些變化包括能源價格上漲 17.3 %,醫療價格上漲 4.1 %,但服裝價格卻下降 1.2 %。

除此之外,市場上流通的貨幣數量變多也會影響通膨率,如量化寬鬆(多印鈔票)、利率降低(容易借錢)等。但要是不這麼做,人們手中的錢不夠,自然不願意消費,會導致就業率降低,所以政府必須適當控制市面上流通的貨幣數量,以免惡性通膨(超高的物價)。

通貨緊縮

與「通貨膨脹」相反,「通貨緊縮」指的是「整個市場的需求小於整個市場的供給」,整體的需求量變少。在這種情況下,失業率有可能升高。

並且,持有貸款的人,比如買房的人、企業和那些借貸消費的人就會還不起貸款,結果銀行會跟著倒閉,銀行倒閉,就意味著人們即便有錢也不敢把錢存在銀行;沒有銀行可以借錢,企業也跟著倒閉,結果惡性循環,造成長期的景氣低迷──這就是美國 1929 到 1932 年間大蕭條的情景。

在大蕭條期間,美國政府認為維持基本工資可以保持高購買力,結果企業為節省支出而縮編人力需求,導致失業率居高不下(作者認為基本工資會讓只有低技能的人找不到工作)。另外,小羅斯福上台時認為要保護農產品的價格,造成許多人挨餓的同時有大量食物腐爛的情況。

由於政府的消費也算在「總需求」裡,因此,為了提振消費,政府多消費也能提升就業,但也要視情況而定,畢竟,若用干預手段以較高成本提振了某個產業,市場也許就會失去用較低成本新增的其他就業機會。

對於政府應該干預多少、到什麼程度,經濟學家分成大政府和小政府兩派立場而爭論不休。

關於通膨和緊縮,我沒有很喜歡書中的解釋,主要是談到以前的貨幣制度「金本位制」,但其實,只要知道現在沒有金本位制就可以了(意思是各國政府不用管黃金存量的情況下自行控制貨幣數量),所以,我後來參考了另一本書《懶人圖解經濟學》的圖表和解釋。

不過,書中有許多地方都會談到通膨,如工資、價格管制政策、股票和風險的投資、GDP、稅收和貨幣政策等,第二部分大致上讀一遍較能通盤理解。

經濟學思考 3:GDP 與 GDP 的意義

國內生產毛額 (Gross Domestic Product,簡稱 GDP),指的是一國境內生產的所有產品和勞務的總和,不過,產品和勞務的內容會隨著時間不斷變化,如 20 世紀初,美國的國民產出並不包括飛機、汽車、電視和電腦,而到了 20 世紀末,已不再包含打字機、計算尺(計算機之前的工程師必備工具)等產出。

因此,不同時期的 GDP 構成差異很大,尤其時間跨度越大,這種差異就會越大。在經濟學家比較不同時期的 GDP 時,要對存在通膨偏差的統計數據進行調整,如消費者物價指數 (國內的生活成本,簡稱 CPI ) 和實際工資(衡量生活成本後的薪資)。

那麼,我們要生產什麼才會被算在 GDP 裡呢?從水龍頭流出的水不怎麼會影響 GDP,但要是被製作成瓶裝水,就會成為 GDP 的一環了,可實際上,只有前者對我們的生活才重要。所以,GDP 的高低不能完全用來衡量我們的生活水準。

如果要比較生活水準,通常會以人均國內生產毛額(再根據實際購買力做調整)為基準,這個時候,就會發現各國 GDP 跟各國的人均實質 GDP 的排名有落差,如書中提到的 2009 年 GDP 前五名分別是美國、中國、日本、印度和德國,但這 5 個國家都沒有進入人均實質 GDP 前五名。

不過,這並不表示人均實質 GDP 高就是生活水準高,如美國的跨國企業通常會把公司註冊在愛爾蘭避稅,堆高了該國的 GDP,卻沒有提供相應的就業機會。

另外,當媒體在引用統計數據時,需要知道是從哪一年開始看,試試若換一年是否會有趨勢上的變化,或是考慮這個數據的結構,比如人均實質 GDP 雖然高,可稅賦和物價都高的情況下,購買力就會隨之下降。

最後,在觀察貧窮國家的人均 GDP 時,要參考收入最低的階級及嬰兒存活率的歷年變化,當提高糧食產量與改善醫療後,嬰兒和老人的存活率會變高,人口變多,人均 GDP 也因此下降。如果就業機會的數量沒有跟上人口增加的速度,人均 GDP 還會再進一步下降。

經濟學思考 4:貨幣與銀行體系

「貨幣」和「銀行」雖然並不是實際產出,卻是維持整個社會充分就業和有效利用資源的關鍵因素:一個精心設計、維持良好的貨幣系統,有助於財富的生產與分配,而大量實際資源,如原物料、機器、勞動力,都是透過銀行進行有效率的轉移。

貨幣

在整個社會的經濟規模還很小的時候,以物易物可以解決大部分的交易需求,但當經濟規模超過一定的程度,就需要利用「貨幣」來做為交易的單位。只要社會取得共識,不一定是紙鈔才能當做貨幣,在蘇聯建立之初,民眾曾用麵粉、鹽來做為交易貨幣,二戰期間的戰俘也曾將香菸做為交易貨幣。

位於太平洋的雅蒲島 (Yap) 以環形石頭來做為交易貨幣,大型石幣直徑可達 12 公尺,由於不能在市場上流通,所以實際流通的只是這些石幣的所有權,從這方面來看,這個體系和如今的數位貨幣很類似──我們通常只是轉移數字,而非貨幣本身。

因此,對整個社會來說,貨幣不等於財富,只是一件用來轉移財富或誘使人們創造財富的人造物。可我們還是需要貨幣,因為若社會回到以物易物的狀態,就無法有效率地為社會分配資源。

貨幣功能若失常,有兩種狀況,一是惡性通膨,二是惡性的通貨緊縮,前者會讓貨幣變得毫無價值,如一戰後的德國得要一輩子的積蓄才能買得起一包香菸;後者則會讓經濟陷入長期低迷的狀態,如 1929 年美國大蕭條。

銀行體系

銀行的作用有幾種:

  • 以規模經濟的方式,降低資金的安全保障成本(放在家裡或店裡會提高這類成本)。
  • 透過股票、基金、保險、債券等方式籌募資金,而企業會獲得資金,降低生產成本。
  • 以信用卡為消費者提供資金支持,促進更多消費。

從個人的角度來說,我們賺取的薪資會透過貨幣和銀行體系轉移成其他人的收入;從社會的角度而言,金錢則是透過銀行和貨幣的轉移,進入其他生產領域,例如:消費者想要買木製家具,木材就會被製成家具,但要是存入銀行,銀行將這些錢貸給紙廠,木材就會被製成木漿,變成衛生紙、紙箱或紙張。

作者認為,貧窮國家通常沒有健全的金融制度來讓社會分配所需資源,如果擁有健全的金融制度,創業家就能透過銀行獲得資金來投資設備、人才,建立起有規模的經濟活動,生產更多產品和勞務服務,促進就業。

銀行會把存款人的金錢借給需要借貸的人,由借貸的人支付利息,藉此讓貨幣獲得最大的效益,也就是說,銀行流通的金額並不是帳目上的全部,要是遇到擠兌,這個系統就會崩潰。在美國大蕭條時期,小羅斯福總統為了讓人們有信心把錢放在銀行,成立聯邦存款保險公司,保障銀行存款不受擠兌影響。

經濟學思考的 3 種實用概念

從「經濟學」中拉出幾個有趣的實用概念。

邊際遞減效應 (law of diminishing marginal utility)

簡單說,就是一次吃 5 顆巧克力還很開心,但一次吃 50 顆巧克力就不是那麼回事了,這就是邊際遞減效應,而且邊際效應還會隨著物品數量的增加而繼續減少。

嗯,想想看要一次吃 100 顆巧克力或是 100 支冰淇淋會怎麼樣。

在生活中,擁有一件奢侈品會很開心,但擁有的越多,這種開心的感覺就會減少,也會因為想要刺激更多開心的感覺,忍不住想要更多──就像整個社會的未獲需求總是不可能滿足一樣。

當你想要買東西的時候,想想看邊際遞減效應,到底買的是開心的感覺,還是買來用的?

機會成本 (Opportunity Cost)

如果不看整個社會,只看個人如何分配有限資源的話,你每天下班後選擇做什麼,為此放棄去做的事就是機會成本,比如你選擇看電影,就等於放棄了學英文、經營個人品牌或加強相關技能等其他可以為自己加分的事情。

所以,在做決策的時候,考慮一下放棄的事物對自己有什麼價值,是否值得自己放棄。就像一個牙醫不可能放棄服務病人的時間跑去看電影,對他來說,機會成本太高了,不過,換成放棄一個討厭的病人看一場很久以前就想看的電影,結局可能完全不同。

損失規避(Loss Aversion)

這是「行為經濟學」中的一個概念,指的是痛恨損失的程度,要高於得到利益的喜悅,也就是說,我們討厭失去的感覺。

行為經濟學家理查‧塞勒(Richard Thaler) 讀大學時,他的經濟學教授很愛收集紅酒,也願意付出高價買一支特殊的酒,但痛恨放棄任何一支藏酒,如果要買他的藏酒,即便付出高於三倍的價格也不肯割讓。

為此,兩位經濟學家做了實驗,部分受試者會先拿到一個馬克杯,主持人問他們想要用多少錢賣掉這個杯子;沒有拿到杯子的受試者,則會被問到他們願意花多少錢去買別人手上那個馬克杯。結果,手上握有杯子的人,估價會高於手上沒有杯子的人。(詳情可以看《快思慢想》這本書)

理解失去後會獲得什麼,比起在腦子裡想,列出來比較,可以幫大腦卸除過多的資訊,幫助思考。

延伸閱讀:
搞不好膝蓋真的在幫我們思考?《在大腦外思考》
活用提問的思考法《5H1W超強思考術》X《麥肯錫精準提問術》
重新思考,找對問題,才能解決問題《你問對問題了嗎?》

我對這本書有什麼看法?

這本《經濟學的思考方式》是三版,前兩版叫做《簡單經濟學》,我是從《讀懂一本書》裡發現的,之前就有考慮要拓展閱讀的舒適圈,早早就將這本書放在書單裡,直到過年期間才拉出來讀。

在讀第一部分的供需理論時,看得還蠻開心的,作者雖然是一名經濟學家,但有盡量避免使用太過艱澀的詞彙和數學模型來解釋,讀起來很好理解。但到了第二部分之後,發覺作者毫不避諱地把自由放任派的觀點寫在書中各處。

為了補充別的觀點,我又找了幾本書來看:

說實話,單看內容,這本書根本不應該叫《經濟學的思考方式》或《簡單經濟學》,比較像「寫給一般人的自由市場經濟學百科」,但我還是從中學到不少,例如:

  • 經濟學會受到人口、文化、歷史、地理、社會、政治等因素的整體性影響。並且,在某時期有用的經濟政策,不代表在另一個時期有用;在某地適用的經濟政策,在另一地可能變成災難
  • 有些收益很難從 GDP 或出口貿易額中看出來。例如,美國企業每年光靠專利金就賺取不少收入,但這方面的收入並不會計入 GDP,因 GDP 指的是國民生產毛額,也很難從入超出超的比值上看出來,因為入超出超只包含實際生產的物品。

最後,提一下經濟學的流派,其實就是分成「政府要干預得多」和「政府儘量干預得少」這兩派,前者的代表是凱因斯派,後者則是新古典經濟學派(又稱芝加哥學派)為主。不過,現代政府大多採取混合式經濟,也就是部分干預,但每個國家干預到什麼程度則不一定,需因地制宜、因時制宜。

但如果提到經濟學的分支學科就非常多了,最基本的是總體經濟學(宏觀經濟學)和個體經濟學(微觀經濟學)這兩種,如果想了解不同的經濟學學科,可以參考維基百科的分類

我想,一般人如果理解經濟學,就更能理解這個社會的運作方式,對於時事新聞,也會少點意識形態的爭論吧。

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